Pesquisador da NASA é preso por ter ocultado ligações com a China

Cheng foi preso no domingo e acusado de conspiração, fraude eletrônica e declarações falsas

Por Cathy He

Um professor da Texas A&M University (TAMU) foi preso e acusado de ocultar financiamento da China enquanto trabalhava como pesquisador para a NASA, anunciou o Departamento de Justiça em 24 de agosto.

Cheng Zhengdong, 53, professor de engenharia do TAMU durante anos, ocultou deliberadamente seus laços com universidades chinesas, uma empresa chinesa e planos apoiados pelo Estado para recrutar talentos, ao mesmo tempo que liderava uma equipe de pesquisa para a NASA promotores alegados. Segundo os termos da NASA para sua concessão, Cheng foi impedido de colaborar com instituições chinesas, acrescentou o departamento.

Os promotores disseram que o professor também pode ter obtido acesso a recursos da NASA relacionados à Estação Espacial Internacional e, em seguida, usado isso para melhorar sua posição na universidade chinesa. O departamento disse que Cheng recebeu pessoalmente US$ 86.000 em financiamento da NASA e fazia parte de uma equipe que recebeu uma doação de US$ 747.000 da organização.

Cheng foi preso no domingo e acusado de conspiração, fraude eletrônica e declarações falsas. O professor pode pegar no máximo 20 anos de prisão se for condenado por fraude eletrônica, e no máximo cinco anos para cada um dos outros dois crimes.

Esta última prisão faz parte de uma longa série de processos contra investigadores norte-americanos acusados ​​de ocultar sua afiliação com esquemas e instituições de talentos chineses, muitas vezes recebendo subsídios custeados pelos contribuintes norte-americanos. Autoridades americanas há muito alertam que programas de recrutamento apoiados pelo Estado, como o Plano dos Mil Talentos, incentivam cientistas e pesquisadores estrangeiros a transferir tecnologia e conhecimento para a China.

“A China está construindo uma economia e instituições acadêmicas com tijolos roubados de outras pessoas ao redor do mundo”, disse o procurador dos EUA Ryan K. Patrick, do Distrito Sul do Texas. “Enquanto 1,4 milhão de pesquisadores e acadêmicos estrangeiros estão aqui na América pelos motivos certos, o Programa de Talentos da China explora nossas universidades abertas e gratuitas. Esses conflitos devem ser divulgados e responsabilizaremos aqueles que violam a lei”.

Cheng foi diretor do Soft Matter Institute da Guangdong University of Technology (GDUT) na cidade de Guangzhou de 2012 a 2018 e foi contratado como “pessoa especialmente contratada” na GDUT desde 2011, de acordo com o processo. O cargo de diretor lhe dava direito a 10.000 yuans por mês (US$ 1.400), de acordo com documentos judiciais, citando um contrato. Como uma “pessoa especialmente contratada para a ocasião” 2, ele recebeu um total de 412.000 yuans (US$ 59.600) de 2011 a 2016, de acordo com a ação judicial.

De dezembro de 2017 a agosto de 2019, Chen também foi contratado como professor visitante na Universidade de Ciência e Tecnologia do Sul (SUST), que lhe proporcionou o salário mensal de 50.000 yuans (US$ 7.200) mais despesas de hospedagem e viagens, de acordo com documentos judiciais. A SUST também forneceu a ele 100.000 yuans (US$ 14.450) a cada três meses para sua pesquisa.

Em 2014, Cheng co-fundou uma empresa chinesa, Foshan City Ge Wei Technology Company, Ltd, uma empresa dedicada ao design e fabricação de chips microfluídicos – dispositivos que contêm pequenas quantidades de fluido para processamento ou visualização – e que era afiliada ao GDUT, de acordo com a demanda. Cheng entrou com o pedido de pelo menos duas patentes como resultado de seu trabalho com a empresa e o GDUT, de acordo com o documento.

Os promotores disseram que Cheng também participou de dois esquemas de talentos chineses e se candidatou ao Esquema de Mil Talentos na Universidade de Ciência e Tecnologia da China, na cidade oriental de Hefei.

O processo diz que Cheng mentiu para o TAMU e a NASA sobre essas afiliações.

Cheng teve sua primeira audiência no tribunal em 24 de agosto em Houston, Texas.

No início deste ano, o ex-presidente do departamento de química da Universidade de Harvard, Charles Lieber, foi indiciado por acusações relacionadas a fazer declarações falsas sobre sua participação no Mil Talentos e receber US $ 2,25 milhões em financiamento chinês ao longo de três anos. Os promotores disseram que Lieber recebeu mais de US $ 15 milhões em financiamento federal desde 2008.

Em julho, o professor veterano do Arkansas Simon Saw-Teong Ang foi acusado de 42 crimes por fraude eletrônica relacionada à falha em divulgar seus laços com o Thousand Talent Plan enquanto recebia financiamento da NASA.

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