A iminente crise da água

Em vez de sustentar a vida, a água passou a significar escassez, poluição e conflito

Por Cindy Drukier, Genevieve Belmaker, Larry Ong , Tara Macisaac

Água é vida. A água é o novo petróleo. Água é poder.

A água fresca e vital está se esvaindo. Está se tornando um recurso cada vez mais escasso em todo o mundo devido ao uso excessivo e à poluição. À medida que essas questões se tornam mais agudas, as tensões que já começaram aumentarão e isso afetará a todos nós.

Alguns dizem que a água é o novo ouro negro. Mas, ao contrário do petróleo, a água é essencial para a sobrevivência.

Um mergulho profundo na situação hídrica do planeta revela que, nas próximas décadas, todos os países, inclusive os Estados Unidos , terão que determinar como tratar a água como um bem econômico, um direito humano e um recurso em esgotamento.

Uma análise de três áreas principais – Estados Unidos, Oriente Médio e China – mostra a gama de desafios.

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A América  é simultaneamente rica em água e experimenta uma seca prolongada. Os casos de água potável contaminada estão aumentando, assim como as tensões com os vizinhos sobre os recursos hídricos compartilhados.

Em 2025, estima-se que dois terços da população mundial viverão em áreas com escassez de água, concentradas no Oriente Médio , Norte da África e oeste da Ásia, de acordo com o World Resources Institute. A escassez de água, agora reconhecida como um fator-chave para a guerra na Síria, quase certamente criará mais conflitos e mais refugiados de água .

A China , a nação mais populosa do mundo, também é o pior poluidor de água do mundo. Depois de décadas de políticas de desenvolvimento comunistas baseadas no slogan maoísta “faça a alta montanha curvar sua cabeça, faça o rio ceder o caminho”, a nação gigante está ficando sem água potável e sem opções.

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Em reconhecimento de que a água doce pode não ser mais considerada um recurso renovável, as Nações Unidas declararam o acesso à água potável e ao saneamento um direito humano em 2010. E incluído nos Objetivos de Desenvolvimento Sustentável da ONU – acordados por todos os 193 estados membros no ano passado – é um compromisso de alcançar o acesso universal à água potável até 2030. O Banco Mundial estima que isso exigirá mais de US $ 1,7 trilhão para ser alcançado.

O economista americano Michael Burry – famoso como uma das poucas pessoas que previu o estouro da bolha imobiliária de 2008 – tem investido pesadamente em água nos últimos 15 anos.

 

mapa aquático américa

Tensões de fronteira

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EUA – Canadá

Os Estados Unidos são uma região de “alto estresse” de acordo com o World Resources Institute, enquanto o Canadá é uma região de “baixo estresse”.

No entanto, as restrições relaxadas ao comércio doméstico de água do Canadá podem abri-lo a acusações de violação das regras do Acordo de Livre Comércio da América do Norte (Nafta), que impede os países de tratar as empresas nacionais de forma mais favorável do que as estrangeiras. O Canadá pode, portanto, ser forçado a exportar em massa à medida que a situação da água global, e particularmente a americana, se torna mais desesperadora.

Gary Doer , ex-embaixador canadense nos Estados Unidos, previu em 2014 que nos próximos dois anos, as disputas EUA-Canadá sobre a água se tornarão tão intensas que farão os confrontos do oleoduto Keystone XL “parecerem bobos”.

Rio Colorado em Marble Canyon, Arizona, em 18 de maio de 2015. Uma seca de 16 anos ameaça o abastecimento de água doce para 40 milhões de pessoas nos Estados Unidos e no México.  Um acordo de compartilhamento de água entre as nações expira no final de 2017.

 

 

 

 

 

 

 

 

EUA – México 

Dois principais recursos hídricos – o Rio Colorado e o Rio Grande – são compartilhados pelos Estados Unidos e pelo México. Os tratados definem quanta água é destinada a cada país a partir dessas fontes. Mas a escassez de entregas do México nos últimos anos irritou algumas partes interessadas americanas, que dizem que o México prioriza seu próprio uso de água, enquanto os Estados Unidos priorizam as entregas acordadas para o México.

A Poland Spring, uma subsidiária da Nestlé, extrai uma parte de sua água do aquífero Fryeburg, no Maine.  Uma organização sem fins lucrativos perdeu um recurso em maio para evitar que a empresa retirasse 603.000 galões de água por dia com a mesma tarifa básica dos residentes de Fryeburg.

Comunidade Versus Corporação

As propostas de instalações de engarrafamento enfrentaram resistência da comunidade em toda a América do Norte. McCloud, Califórnia, é um exemplo de cidade pequena com uma fonte de água pura cobiçada pela Nestlé, uma das maiores empresas de engarrafamento, que possui 56 marcas.

A proposta inicial da Nestlé em 2003 era construir a maior fábrica de engarrafamento do país (1 milhão de pés quadrados), que extrairia grandes quantidades de água da bacia hidrográfica de McCloud por 50 anos. Também teria trazido centenas de caminhões pela cidade diariamente, levando embora a água enquanto gerava poluição sonora e atmosférica. A empresa reduziu seu plano e finalmente o abandonou em 2009, após seis anos de resistência local.

O porta-voz da Nestlé, Christopher Rieck, afirmou por e-mail que a água engarrafada é uma fonte confiável de água potável em caso de emergência. Além disso, ele disse que o uso de água para engarrafamento não é diferente de “outros na indústria [que] usam água para fazer alimentos, bebidas e produtos manufaturados”.

Residentes de Flint com garrafas de água contaminada e uma mecha de cabelo durante uma audiência no Capitólio em 3 de fevereiro.

Poluição

A poluição da água não se limita às torneiras em Flint, Michigan – é um problema nacional. Embora a água da torneira carregada de chumbo tenha

dominado as manchetes, um estudo do Grupo de Trabalho Ambiental de amostras de água coletadas ao longo de cinco anos encontrou mais de 300 poluentes – dois terços dos quais são “produtos químicos não regulamentados” – na água da torneira do país. Os cursos de água estão sujeitos a produtos químicos provenientes do escoamento agrícola e vazamentos de sistemas sépticos deficientes, de forma que 40% dos rios e 46% dos lagos na América estão poluídos demais para a pesca, natação ou vida aquática.

Uma fazenda em El Centro, Califórnia, irriga com água do rio Colorado.  Os 17 estados ocidentais respondem por cerca de 75% dos acres irrigados do país e quase 83% das retiradas de irrigação.

Uso excessivo de irrigação

A irrigação fornecida pelo Aquífero Ogallala, que se espalha abaixo de partes de oito estados de Dakota do Sul ao Texas, nutre mais de um quarto de toda a terra irrigada nos Estados Unidos usada para gado, milho, algodão e trigo. É o que fez do Meio-Oeste o chamado celeiro da América.

Mas o Ogallala é um excelente exemplo de uma fonte de água que se pensava ser infinita e que agora mostra sinais de grande tensão devido à drenagem insustentável. Em 1960, estava esgotado em 3%; em 2010, caiu 30%. Em outros 50 anos, 69% terão desaparecido, se as tendências atuais continuarem, dizem pesquisadores da Kansas State University .

Os esforços de conservação estão começando, mas não é uma solução rápida. “Uma vez esgotado, o aquífero levaria em média 500 a 1300 anos para se reabastecer”, descobriu a modelagem KSU, conforme declarado em seu relatório.

Infraestrutura de envelhecimento

A deterioração da infraestrutura de linhas de água é um problema em todo o país. De acordo com a Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos, cerca de 240.000 rompimentos de água principais ocorrem todos os anos em todo o país. Existem cerca de 75.000 transbordamentos de esgoto sanitário,  descarregando bilhões de galões de águas residuais não tratadas, contaminando assim as águas recreativas e causando cerca de 5.500 casos de doenças. A infraestrutura de água potável exigirá mais de US$ 384 bilhões ao longo de 20 anos para continuar fornecendo água potável ao público.

Mike Stearns, presidente da Autoridade de Água de San Luis e Delta-Mendota, verifica os níveis de umidade do solo perto de Firebaugh, Califórnia, em 25 de fevereiro. Stearns teve que pousar milhares de hectares devido aos cortes de água.

Seca

A Califórnia está em seu sexto ano de seca severa. Junto com outras políticas de conservação, em abril de 2015, o governador Jerry Brown anunciou as primeiras restrições obrigatórias do estado à água potável, buscando uma redução de 25%.

A seca também está afetando as regiões Sudeste e Nordeste, a ponto de quase 47% da nação ser afetada – e outro inverno seco é esperado.

Soluções

Eficiência e Conservação

A conservação também é uma solução importante. Os regulamentos de medição da Califórnia e as ferramentas para localizar a perda de água tiveram um grande impacto nisso.

A reciclagem de águas residuais costuma ser a solução mais econômica para o estresse hídrico.

Cynthia Lane , diretora de serviços técnicos e de engenharia da American Water Works Association, é uma grande defensora da reciclagem de águas residuais para água potável, embora ela tenha notado que “o público em geral não está exatamente apaixonado por águas residuais tratadas”.

A dessalinização enfrenta mais complicações com as licenças, disse Lane, porque ocorre no litoral. O custo de descartar a salmoura restante também pode ser alto, explicou Schneider. As importações a granel são outra solução, e cada região deve determinar por si mesma o que é mais benéfico em termos de custos econômicos, sociais e ambientais, disse Lane.

Para quem está de fora, as questões do Oriente Médio parecem girar em torno da guerra, do petróleo e dos direitos humanos. Dentro da região, sabe-se que a água é igualmente fundamental para a estabilidade e a prosperidade. Oito dos 10 países com maior “estresse hídrico” no mundo estão no Oriente Médio. Eles estão sujeitos à desertificação, queda do nível do lençol freático, secas que duram anos, disputas transnacionais sobre os direitos da água e práticas inadequadas de gestão da água – todos os quais estão adicionando volatilidade a uma região já tensa.

mapa aquático do médio oriente

Um homem com uma garrafa de água da Faixa de Gaza imprópria para beber na Cidade de Gaza em 14 de junho de 2012.

Água é Política

No Oriente Médio, política e água estão intimamente ligadas. Os acordos transfronteiriços típicos tratam a água como um recurso divisível. Mas, de acordo com o economista de recursos naturais David B. Brooks, embora os acordos possam ajudar a prevenir conflitos no curto prazo, eles não garantem uma gestão sustentável e equitativa da água no longo prazo.

O caso em questão é o conflito israelense-palestino. Durante o verão quente de 2016, quase 2,8 milhões de residentes árabes e líderes locais da Cisjordânia reclamaram repetidamente de não terem acesso à água doce. Israel culpa os palestinos por não se sentarem para negociar como atualizar a infraestrutura desatualizada. De acordo com os acordos de Oslo, Israel controla os recursos hídricos. Um comitê conjunto israelense-palestino com o objetivo de trabalhar nessas questões não se reúne há mais de cinco anos.

Essa sobreposição complexa de política e necessidades humanas básicas é normal em grande parte do Oriente Médio.

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Bacia do rio Jordão

O sistema do rio Jordão – que atravessa o Líbano, Síria, Israel, Cisjordânia e Jordânia – é o foco de um dos vários conflitos interestaduais persistentes por causa da água. É uma fonte de tensão entre Israel e os estados árabes há mais de 60 anos.

Em 1953, Israel iniciou o projeto National Water Carrier, um gasoduto de 131 milhas para transportar água do Mar da Galiléia, no norte, para o Deserto de Negev, no sul. Uma década depois, quando o megaprojeto foi concluído, a Síria tentou bloquear o acesso de Israel a grandes quantidades dessa água por meio do Plano de Desvio de Cabeceiras. Israel atacou esses esforços de desvio, que provaram ser um fator-chave que levou à Guerra dos Seis Dias em 1967 .

Khalid Suheil toma banho fora da tenda em que vive com sua família de nove membros em Bagdá em 20 de março de 2005.

Pobreza de Água

Organização Mundial da Saúde estabelece a linha de base mínima para água diária por pessoa em cerca de dois galões por dia. Muitos descrevem cair abaixo disso como “pobreza de água”.

A quantidade de água necessária dobra em uma emergência, como uma guerra. Para manter a higiene pessoal e manusear adequadamente os alimentos, ainda mais é necessário: cerca de 5,3 litros por dia. O número sobe para lavar roupas e tomar banho.

Uma menina descansa após obter água de torneiras públicas em Sanaa, Iêmen, em 20 de junho de 2011. Um estudo da Universidade de Sanaa relata que 70 a 80% dos conflitos nas áreas rurais estão relacionados à água.

Iêmen se esgotando

Embora o Iêmen não esteja tecnicamente tão carente de água como muitos de seus vizinhos, ele tem um problema especial: sua capital, Sanaa, e outras cidades estão em perigo iminente de ficar sem água. As estimativas variam entre um ano e uma década, se nada for feito.

Os problemas com a água no país foram exacerbados pela guerra civil e pelo desastre humanitário em curso. Três quartos da população – cerca de 20 milhões de pessoas – não têm acesso a água potável e / ou saneamento adequado.

O termo “refugiados da água” tem sido usado para descrever o que poderia acontecer aos 2,9 milhões de habitantes da capital se a situação atual continuar.

Uma garota carrega tanques de água em um campo de refugiados na província de Hasakah, na Síria, em 25 de outubro.

Seca na Síria e Guerra Civil

O Oriente Médio ainda não viu uma guerra travada explicitamente pela água, mas a escassez de água agravou outros fatores que levam ao conflito.

De 2006 a 2010, a Síria foi atingida por uma seca épica – a pior em 900 anos . Ele devastou o gado, aumentou os preços dos alimentos e empurrou cerca de 1,5 milhão de agricultores de suas terras áridas para as cidades. O afluxo de refugiados da água, bem como o alto desemprego e outras tensões, alimentou a agitação civil que acabou levando à guerra civil, de acordo com estudos recentes.

A crise foi em parte criada por uma política mal concebida 30 anos antes. Na década de 1970, o presidente Hafez al-Assad (pai do atual presidente Bashar al-Assad) decretou que a Síria deveria ser auto-suficiente em termos agrícolas. Os agricultores cavaram poços cada vez mais profundos para extrair dos lençóis freáticos do país, até que os poços secaram.

Usar a tecnologia de gotejamento para irrigar os campos é uma forma de reduzir o uso de água.
Usar a tecnologia de gotejamento para irrigar os campos é
uma forma de reduzir o uso de água.

Soluções

Gerência de água 

Dessalinização

A dessalinização faz parte da solução há mais de 50 anos no Oriente Médio. Dado que 97% da água do planeta é salgada, é uma opção atraente, mas apresenta desvantagens. Por um lado, é altamente intensivo em energia, portanto, a maioria das usinas foi construída em países ricos em petróleo, como Arábia Saudita, Emirados Árabes Unidos, Kuwait e Bahrein. Por outro lado, o sal que deixa para trás muitas vezes é despejado de volta no oceano, prejudicando a vida marinha.

Pesquisadores israelenses desenvolveram recentemente um sistema muito mais eficiente chamado dessalinização por osmose reversa, que usa membranas com poros microscópicos que permitem a passagem da água, mas não moléculas maiores de sal. O sistema foi revolucionário em Israel, agora fornecendo 55% da água do país.

De acordo com o budismo , os quatro elementos água, fogo, vento e terra compõem tudo no cosmos. No entanto, um dos quatro elementos foi tão maltratado na China que um quarto da população do Império do Meio não tem acesso à água potável.

mapa aquático china

Um homem flutua na água cheia de crescimento anormal de algas, provavelmente devido à poluição em uma praia em Qingdao, província chinesa de Shandong, em 15 de julho de 2015.

Poluição Pervasiva

Relatórios oficiais na China geralmente tentam evitar que o estado pareça ruim. Mas quando se trata do péssimo estado dos recursos hídricos da China, pouco se pode dizer de positivo.

As autoridades estimam que cerca de  80% das águas subterrâneas de superfície da China não são adequadas para beber e 90% das águas subterrâneas em áreas urbanas estão contaminadas. Eles avaliam quase dois quintos dos rios da China como inadequados para uso agrícola ou industrial.

Mais de 360 milhões de pessoas , ou cerca de um quarto da população do país, não têm acesso à água potável.

Desde 1997, as disputas pela água resultaram em dezenas de milhares de protestos a cada ano.

De acordo com um relatório oficial , 70% dos rios e lagos da China estão tão poluídos que não podem sustentar a vida marinha. A poluição do Yangtze, o rio mais longo da China, causou a extinção do golfinho baiji , um mamífero nativo apenas do Yangtze.

O segundo maior rio, o Rio Amarelo, é conhecido como o berço da civilização chinesa. É também chamado de Rio das Dores devido à sua história de inundações devastadoras. Hoje, isso se refere a um tipo diferente de tristeza. As 4.000 usinas petroquímicas em suas margens poluíram suas águas de forma irrecuperável.

Aldeões chineses coletam água engarrafada em Qinglong, província chinesa de Yunnan, em 4 de abril de 2010.
Aldeões chineses coletam água engarrafada em Qinglong, província chinesa de Yunnan, em
4 de abril de 2010.

Escassez de água

A China é um dos países mais carentes de água do mundo. A China tem um quinto da população mundial, mas menos de 7% de sua água doce.

Embora um mapa possa mostrar centenas de rios e riachos fluindo para Pequim, no solo praticamente todos secaram. Ainda na década de 1980, as águas subterrâneas de Pequim eram consideradas inesgotáveis, mas também estão sendo bombeadas mais rápido do que podem ser repostas, tendo caído cerca de 1.000 pés nos últimos 40 anos.

Em 2005, Wang Shucheng, um ex-ministro de recursos hídricos, previu que Pequim ficaria sem água em 15 anos.

Canteiro de obras de um projeto de desvio de água nos arredores de Pequim em 19 de fevereiro de 2008.

Projeto de Transferência de Água Sul-Norte

A tentativa do regime de consertar a escassez de água do norte é o Projeto de Transferência de Água Sul-Norte – um sistema de canais que cobre cerca de 2.700 milhas, ou o equivalente ao transporte de água da cidade de Nova York para Los Angeles .

Em 2010, milhares protestaram na província de Hubei quando as autoridades os removeram de suas casas à força, praticamente sem aviso prévio. Aqueles que resistiram foram presos.

Ambientalistas dizem que transportar água poluída no sul não resolverá os problemas do norte de qualquer maneira. Um oficial chinês até mesmo observou que o projeto criará novos problemas ambientais e “não é nada sustentável”.

 

Origens das desgraças da água

A maioria dos problemas de água da China são vistos como legado das políticas do Partido Comunista.

O estado maoísta buscou “extrair até a última gota de água da planície do norte da China”, escreveu David Pietz, professor de História da China e Cátedra de História Ambiental da UNESCO na Universidade do Arizona.

As tentativas nascentes de industrialização em massa da China durante o Grande Salto para a Frente de Mao (1957–1962) produziram enormes quantidades de esgoto e lixo, e esses poluentes eram despejados nos rios sem tratamento.

Por exemplo, no rio Hai, que conecta a província de Tianjin a Pequim, 674 esgotos despejaram 1.162 galões de água poluída por segundo, fazendo com que o Hai se tornasse turvo, salgado, preto e fedorento.

Uma mulher coleta uma amostra do

Impulso Econômico Pós-Mao

À medida que a indústria crescia em todo o país, cada vez mais água era consumida. Devido à falta de regulamentação ambiental, os resíduos industriais eram comumente despejados sem tratamento em rios e outros corpos d’água.

O aumento da população e do padrão de vida da China também pressionam os agricultores chineses a cultivar mais alimentos. Os aldeões disputam o acesso aos canais de irrigação e as tensões deram origem a atos de sabotagem .

Em 1997, o rio Amarelo finalmente se rendeu – o rio secou desde a foz do rio no mar de Bohai até cerca de 400 milhas para o interior.

Um relatório de 2008 da Universidade Sun Yat-sen observa que 13.000 das 21.000 usinas petroquímicas nos rios Yangtze e Amarelo descarregam bilhões de toneladas de esgoto por ano.

Ascensão do Câncer nas aldeias

Embora as notícias de aldeias com câncer tenham surgido pela primeira vez na década de 1990 , o regime chinês só reconheceu sua existência em 2013 . A Xinhua, porta-voz do estado, informou que pode haver mais de 400 vilas de câncer.

Um exemplo é a aldeia Yantou na província de Zhejiang, onde as taxas de mortalidade por câncer aumentaram a uma taxa alarmante: de 20% de 1991 a 1995; para 34 por cento de 1996 a 2000; para 55,6 por cento de 2001 a 2002. O momento do aumento do câncer coincidiu com o estabelecimento de uma fábrica farmacêutica perto da aldeia.

Um fazendeiro e seu filho sentam-se em seus campos de arroz atingidos pela seca no rio Mekong, fora de Vientiane, Laos, em 27 de março de 2010. Uma severa seca na região fez com que o Mekong caísse para o nível mais baixo em 50 anos.

Problemas no Mekong

O rio Mekong é a força vital do sudeste da Ásia, fluindo do planalto tibetano, descendo pelo Camboja, Birmânia, Laos, Tailândia e Vietnã.

As tensões em torno da água permanecem altas na região com uma variedade de fatores que contribuem: uma falta geral de transparência (a China não é a única nação construindo barragens), uma abordagem do tipo ordem de chegada para a gestão da água e a falta de um sistema eficaz mecanismo de coordenação.

Soluções

Falar de soluções para a China é um exercício sem fim, dada a extensão dos problemas e o fato de que a vontade política é o ponto de partida para qualquer ação significativa.

No entanto, um estudo recente da The Nature Conservancy vê uma oportunidade no fato de que menos de 6% da massa de terra da China fornece 69% da água do país. Portanto, sugere concentrar esforços nas bacias menores que abastecem as áreas urbanas. Soluções para melhorar a qualidade da água para essas bacias hidrográficas incluem restauração florestal, práticas agrícolas mais eficientes e outras práticas recomendadas de conservação.

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